Las ondas portadoras son formas de onda que se han modificado para transmitir información, aunque una onda no modificada también se puede llamar portadora. La modificación puede ocurrir de diferentes maneras, como los métodos de modulación de amplitud (AM) y modulación de frecuencia (FM) utilizados para transmisiones de radio. Las ondas portadoras son típicamente ondas sinusoidales, pero en algunos casos también se pueden utilizar ondas cuadradas no sinusoidales. También es posible que los portadores se propaguen como ondas electromagnéticas o se transmitan a través de medios físicos. Las transmisiones de radio y televisión por aire (OTA) son ejemplos de tecnologías que se basan en ondas portadoras propagadas electromagnéticamente, mientras que la televisión por cable utiliza una onda portadora que viaja a través de una infraestructura física de datos.

Las transmisiones de radio y televisión por aire son tecnologías que dependen de ondas portadoras propagadas electromagnéticamente.

El tipo más común de onda portadora es una onda sinusoidal simple, que tiene una frecuencia que se puede describir en hercios (Hz) u oscilación por segundo. Si no se modifica, esta onda sinusoidal simplemente se repetirá y nunca cambiará. En las aplicaciones de radio y televisión, la cantidad de veces que una onda portadora oscila cada segundo es lo que determina la frecuencia de una estación o canal. La banda de FM en muchas partes del mundo consiste en ondas portadoras que oscilan entre aproximadamente 88 millones y 108 millones de veces por segundo. Esto significa que una estación de radio que transmite una frecuencia de 100 MHz está enviando una onda portadora que oscila 100 millones de veces por segundo.

Las radios de consumo suelen tener sintonizadores de AM y FM.

Para transmitir información útil sobre una onda portadora, debe modificarse de alguna manera. Este proceso de modificación se denomina típicamente modulación y se puede aplicar a la frecuencia o amplitud de una onda portadora. En el caso de la modulación de frecuencia, se utiliza una señal de datos para modificar la frecuencia de la portadora. Cuando esto ocurre, la frecuencia de la portadora aumentará a medida que aumenta la amplitud de la señal de datos. La modulación de amplitud funciona de manera similar, aunque la amplitud de la portadora se modifica para adaptarse a la amplitud de la señal de datos.

Las ondas portadoras se pueden utilizar en varias aplicaciones diferentes. En el caso de las emisiones de radio y televisión OTA, la portadora se propaga en forma de onda electromagnética . Cuando dicha onda entra en contacto con la antena de un dispositivo receptor, se puede demodular para reconstruir la señal de datos original. También es posible que una onda portadora se envíe a través de un medio físico, como una red de televisión por cable. En este caso, varias ondas portadoras con diferentes frecuencias pueden compartir el mismo cable físico, lo que se conoce como multiplexación por división de frecuencia.

Las primeras radios, incluidas las radios de campo, usaban cristales para desacoplar las transmisiones de audio de las ondas portadoras de radio.