En el Senado de los Estados Unidos, los líderes mayoritarios y minoritarios controlan la jerarquía de sus respectivos partidos.

Una organización jerárquica es aquella que se basa en una estructura organizativa rígida . Ejemplos de tales grupos incluyen instituciones religiosas, corporativas y gubernamentales de todo el mundo. Una organización jerárquica, o jerarquía, generalmente está formada por subordinados que siguen las órdenes de los supervisores, quienes a su vez informan a sus propios supervisores, etc. La mayoría de estas jerarquías permiten la promoción ascendente en los rangos según el mérito, la antigüedad u otros factores. La jerarquía ha sido la forma dominante de organización humana durante miles de años.

Todos los ciudadanos varones adultos podían votar en la antigua Asamblea ateniense.

Un ejemplo clave de organización jerárquica es la Iglesia Católica Romana. Los sacerdotes están a cargo de iglesias individuales y los obispos supervisan varias iglesias en una sola área. Estos obispos informan a los arzobispos y cardenales, quienes a su vez informan al Papa , que es el jefe de la Iglesia católica como entidad global. Un sacerdote que asciende en estos rangos enfrenta mayores responsabilidades y beneficios con cada nuevo nivel. Debe alcanzar el rango de cardenal antes de que pueda ser considerado para el papado, un puesto que está abierto solo después de la muerte del Papa anterior.

Los faraones del antiguo Egipto gobernaban un estado que tenía una jerarquía estática.

Las instituciones humanas se han organizado en líneas jerárquicas desde la prehistoria. Los simios y otros animales sociales se organizan con principios similares, y el luchador más fuerte o feroz controla los recursos del grupo. Esto también era cierto en las sociedades humanas primitivas, cuando la persona más poderosa asumía el liderazgo de una tribu o nación. Esta era la persona con los mayores activos políticos o militares, no solo el mejor guerrero. Las naciones militares como Roma tenían más probabilidades de formar una organización jerárquica; en cambio, la sociedad ateniense de Grecia experimentó con formas tempranas de democracia.

En los tiempos modernos, muchas entidades corporativas utilizan la organización jerárquica piramidal como modelo. Un solo individuo o un pequeño grupo de personas están en la cima, estableciendo políticas importantes y cosechando la mayoría de los beneficios del trabajo de la empresa. Los supervisores están a cargo de departamentos que pueden incluir decenas o incluso cientos de personas. Cada uno de estos departamentos se divide en grupos más pequeños, según la ubicación, la función u otros factores, cada uno con su propio supervisor. Las iglesias, las organizaciones militares y los gobiernos utilizan jerarquías similares.

Los trabajadores que deseen expresar sus inquietudes generalmente deben dirigirse a sus supervisores, quienes determinarán si deben pasar la información por la línea; esto se conoce como la cadena de mando. Permite a los que están en la cima ocuparse de las tareas administrativas en lugar de los detalles del trabajo diario. Este también es el principal inconveniente de cualquier organización jerárquica. Aquellos en la parte superior pueden tener poca idea de lo que está sucediendo en los niveles inferiores, y aquellos en los niveles inferiores no tienen forma de llevar la información a la parte superior. Esto explica muchas de las ineficiencias fácilmente observables de las grandes organizaciones jerárquicas de cualquier tipo.