Un artista independiente es un contratista de alquiler en el campo del arte. Puede trabajar en cualquier medio, pero la mayoría de los autónomos trabajan en campos gráficos como la ilustración, el diseño o la fotografía. Los artistas independientes no están contratados por una sola empresa u organización, sino que contratan sus talentos a varios clientes. Muchos trabajan por cuenta propia, aunque algunos trabajan con agencias o con un pequeño grupo de clientes habituales. El campo del arte independiente puede ser más desafiante y más satisfactorio que los trabajos asalariados estándar.

Los artistas independientes suelen montar su propio estudio para trabajar por encargo.

Un artista autónomo debe ser una persona altamente motivada, ya que debe administrar un negocio de manera efectiva y manejar tareas artísticas. Como todos los artistas, los autónomos deben tener un talento innato respaldado por el conocimiento de las tendencias y estilos artísticos populares. El artista independiente debe tener un estilo muy flexible que se pueda aplicar a una variedad de asignaciones. La paciencia y las habilidades sociales también son ventajas, ya que algunos clientes pueden no saber exactamente lo que quieren o no ser capaces de expresar sus deseos con claridad.

Los artistas gráficos independientes pueden manipular imágenes, como cambiar o agregar colores a una foto, para publicidad, marketing u otras ilustraciones.

La herramienta más importante del artista freelance es el portafolio. Esta es una colección de la mejor y más representativa obra del artista, reunida en un paquete profesional para que los clientes potenciales la vean. Tradicionalmente, una cartera era solo eso: una gran caja que contenía una variedad de impresiones de muestra. En el siglo XXI, los artistas pueden utilizar sitios web para mostrar sus carteras y atraer clientes. Sin embargo, también deben mantener carteras tradicionales, ya que algunos clientes verán esto como una señal de verdadera profesionalidad.

Los fotógrafos independientes organizan sesiones de fotos con personas que buscan celebrar una ocasión especial.

Un artista independiente puede trabajar para editoriales, estudios de animación y empresas similares. El trabajo debe ajustarse a las necesidades del cliente y, a menudo, está orientado a plazos. Por lo tanto, el artista independiente debe poder producir obras de arte consistentes y de calidad bajo demanda. Si bien la imagen popular del artista es la de una persona individualista y temperamental que espera que le llegue la inspiración, el autónomo debe poder superar estas tendencias o al menos dejarlas de lado hasta que el trabajo esté terminado.

Entrar en cualquier campo del arte es un desafío, ya que hay muchas personas talentosas con un gran entusiasmo por la expresión artística y la libertad que la acompaña. El artista independiente con dificultades puede verse obligado a aceptar un trabajo regular, relacionado con el arte o de otro tipo, para llegar a fin de mes hasta que los ingresos de los trabajos independientes sean suficientes. El campo del arte independiente puede ser abrumador, pero para muchos las recompensas bien valen la pena. Según la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos, aproximadamente el 60 por ciento de los artistas en los Estados Unidos son autónomos.

Los artistas independientes pueden diseñar tatuajes para personas.