Ethnoarchaeologists might investigate ancient crypts to learn about burial rituals.

Los etnoarqueólogos examinan el comportamiento de las sociedades modernas para ayudar a comprender las actividades de los pueblos prehistóricos. Van más allá del estudio de los artefactos dejados en los sitios arqueológicos al buscar pistas sobre el comportamiento humano. Al observar las sociedades actuales, los etnoarqueólogos pueden inferir que los artefactos sirvieron en el pasado para un propósito similar al que tienen actualmente. Forman una hipótesis a partir del material dejado por las sociedades antiguas utilizando información cultural de grupos de personas existentes.

Traditional archaeologists identify, classify, interpret, and attempt to date artifacts found at sites.

Los arqueólogos tradicionales identifican, clasifican, interpretan e intentan fechar los artefactos encontrados en los sitios. Intentan aprender cómo las personas se adaptaron al medio ambiente a través de lo que quedó atrás. Los etnoarqueólogos agregan el comportamiento humano al rompecabezas para comprender mejor la vida prehistórica. Incorporan datos de museos, experimentos y observaciones de sociedades vivientes.

Uno de los estudios más famosos citados por etnoarqueólogos involucró a los esquimales Nunamiut que vivían en el norte de Alaska. El arqueólogo Lewis Binford intentó comprender la naturaleza aparentemente aleatoria de los huesos de animales que se encuentran en los sitios arqueológicos prehistóricos de la región. Comenzó a observar la sociedad Nunamiut y cómo realizaban la caza de caribúes dos veces al año.

El estudio incluyó formas en que los esquimales se adaptaron al duro entorno en el que vivían. Esta sociedad de cazadores y recolectores soportó inviernos extremadamente fríos y oscuridad total más de la mitad de cada año. Binford se enteró de que los Nunamiut vivían en campamentos base y usaban campamentos temporales más pequeños durante sus cacerías. Los animales fueron masacrados en los campamentos de caza y se dejaron huesos, a menudo junto con las herramientas utilizadas para cortar y preparar la carne.

Los estudios también fueron realizados por etnoarqueólogos que analizaron las poblaciones nativas americanas y los aborígenes australianos. Algunos científicos creen que ciertas actividades reflejan propósitos compartidos a lo largo de la historia. Concluyen que no hay forma de saber positivamente lo que sucedió en el pasado, pero el análisis del presente se suma al conocimiento arqueológico.

Los etnoarqueólogos exploran las formas en que las personas procesan los alimentos y utilizan las herramientas necesarias para sobrevivir. Esperan comprender cómo evolucionaron las personas prehistóricas y cómo utilizaron tecnologías mejoradas para fomentar su supervivencia. Estos científicos utilizan información publicada y no publicada transmitida de generación en generación para ayudar a comprender el pasado al explorar sitios arqueológicos utilizando métodos tradicionales.

Algunos arqueólogos tradicionales tienen puntos de vista críticos de la etnoarqueología, llamándola nueva arqueología . Argumentan que las teorías desarrolladas mediante el estudio de la gente moderna no dan más que una analogía probable que podría ser inválida. Estos investigadores creen que la evidencia empírica encontrada en sitios prehistóricos debería diferenciarse de las inferencias modernas.