La frase “dormido al volante” es un modismo coloquial que ilustra cómo los dichos o frases idiomáticas son a menudo versiones abstractas de una declaración literal; Como esta frase se usa en sentido figurado, significa que alguien en alguna posición de autoridad ha descuidado algún aspecto de su función o no ha reconocido las amenazas u otras señales de advertencia que podrían producir un efecto adverso. El significado literal de la frase se refiere a un conductor que pierde el conocimiento mientras conduce un vehículo, algo que es extremadamente peligroso e indica falta de juicio. La versión idiomática de esta frase es mucho más versátil y, a menudo, menos terrible.

Literalmente, quedarse dormido al volante de un automóvil puede ser bastante peligroso.

Es importante señalar que el uso de la frase parece indicar que una de las partes ha descuidado la autoridad o la responsabilidad. Por ejemplo, en un escenario en el que los planes externos amenazan a una empresa o grupo, los angloparlantes no suelen decir “todos se quedaron dormidos al volante”, sino más bien, “[el liderazgo] estaba dormido al volante”. La frase también se usa a menudo para las agencias reguladoras que tienen la responsabilidad de proteger a la población nacional de diversos males y peligros comerciales o de rutina.

Cuando un grupo de personas que no tienen un rol de liderazgo no ve una amenaza o un evento potencialmente negativo en el horizonte, el hablante podría decir “estaban dormidos” o que los ciudadanos recién conscientes están “despertando”, pero no que “Se quedó dormido al volante”, ya que la “rueda” en este idioma representa una abstracción de la rueda física que se usa para conducir un automóvil, pilotar un bote o maniobrar otro vehículo. En términos más dramáticos, algunos podrían decir de una comunidad que responde colectivamente a una amenaza de que “un gigante dormido ha despertado”, lo que indica la predicción del hablante de que la respuesta comunitaria será inmensa y efectiva.

Como la frase “dormido (o durmiendo) al volante” sirve para culpar a varias partes después de una catástrofe o evento negativo, se ha convertido en gran parte en la jerga coloquial e idiomática en torno a la salud y seguridad públicas. Por ejemplo, los periodistas u otras personas podrían decir con frecuencia que el gobierno municipal “se quedó dormido al volante” al no anticipar los daños causados ​​por la tormenta, la escasez de ingresos o cualquier otra cosa que se vuelva problemática. Cuando una crisis financiera amenaza a una nación, los críticos de los reguladores financieros suelen decir que estos centinelas “se quedaron dormidos al volante”. La frase tiene un uso y un atractivo amplios para quienes intentan dramatizar lo que ven como la falta de otros para abordar y resolver problemas de forma proactiva.