En la década de 1990, a medida que más y más consumidores se preocupaban por la fuente de sus alimentos y los productos que contenían, muchas empresas comenzaron a reconsiderar sus prácticas y rediseñar sus etiquetas de alimentos para reflejar esto. Con un número cada vez mayor de empresas que utilizan términos como “totalmente natural”, “libre de hormonas” y “al aire libre”, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) comenzó a darse cuenta de que podría ser necesaria alguna regulación de etiquetas para que los consumidores pudieran estar confiados en lo que estaban comprando. Como resultado, el USDA publicó definiciones para muchos de los términos que se utilizan, incluido “natural”.

El USDA usa inspecciones para monitorear cómo se producen los alimentos.

El USDA hace cumplir estas definiciones de etiquetado a través del Servicio de Inspección y Seguridad Alimentaria , que monitorea cómo se producen los alimentos y qué contienen. Según el USDA, esta agencia de servicios es responsable de respaldar las afirmaciones de etiquetas definidas como “natural” con inspecciones regulares, remediación y multas si es necesario. El USDA cree que este es un servicio valioso para los consumidores, que están algo abrumados con la amplia variedad de afirmaciones hechas en las etiquetas de los alimentos.

Los kiwis, naranjas y otras frutas genéticamente modificados pueden llevar una etiqueta “natural”.

Según el USDA, los alimentos solo pueden etiquetarse como naturales si no contienen ingredientes artificiales o colorantes añadidos y se procesan mínimamente. Además, la etiqueta debe especificar claramente esta definición, para que los consumidores no sean engañados por la etiqueta “natural”. Aunque esta etiqueta es un paso importante en la dirección correcta, muchos consumidores están más preocupados por lo que no significa la etiqueta natural.

Por ejemplo, los productos animales criados con el uso de hormonas artificiales pueden etiquetarse como naturales. También pueden hacerlo los organismos modificados genéticamente. Lo más importante es que natural no significa orgánico, aunque a muchas empresas les gustaría que los consumidores pensaran que sí. Los alimentos orgánicos tienen un estricto conjunto de requisitos, políticas y procedimientos que deben seguirse para la certificación. Estos requisitos son mucho más explícitos y profundos que la definición de un solo párrafo utilizada para “natural”.

Algunas empresas que no pueden pagar la certificación orgánica pueden optar por utilizar el etiquetado del USDA para definir su producto. Por ejemplo, el USDA también define el uso de etiquetas con respecto a hormonas y antibióticos. Una empresa podría etiquetar un producto para indicar que cumple las condiciones para las definiciones del USDA natural, libre de hormonas y libre de antibióticos. Sin embargo, este método es imperfecto, porque una variedad de cosas que ciertamente no son orgánicas podrían caer cómodamente en todas estas categorías.

El etiquetado de alimentos es un tema extremadamente complejo y creciente en los Estados Unidos, con consumidores que claman por alimentos sostenibles y empresas ansiosas por suministrarlos, o al menos hacerles creer a los consumidores que están comprando productos saludables. Se aconseja a los consumidores que lean la etiqueta completa de un producto etiquetado como natural para ver qué más podría contener.

Es importante leer los ingredientes de los productos etiquetados como “naturales” en los EE. UU., Porque algunas de estas etiquetas pueden ser engañosas.