Los crayones Conté fueron desarrollados en el siglo XVIII por Nicolar-Jacques Conte, un científico francés, en respuesta a la escasez de grafito. Se propuso diseñar un lápiz que pudiera fabricarse con un pequeño porcentaje de grafito, lo que le permitiría fabricarlo a partir de materiales obtenidos en Francia.

El resultado fue una mezcla de arcilla y grafito que se horneó para lograr una textura dura. Los artistas adoptaron estos crayones, que están disponibles hoy en día en muchas tiendas de suministros de arte.

Los colores tradicionales de los crayones Conté eran el negro, el rojo y el marrón.

El tono sepia rojizo a veces se llama sanguíneo y fue utilizado por muchos viejos maestros en bocetos y dibujos preliminares. Las versiones modernas vienen en una variedad de colores, aunque algunos artistas prefieren apegarse a los colores tradicionales, enfocándose en matices de sombreado y diseño en lugar de colores atrevidos.

Un artista habilidoso puede lograr un sombreado muy sutil, creando un trabajo casi fotorrealista con estas herramientas de dibujo.

El diseño de los crayones Conté a veces se compara con los pasteles. Ambas son barras de pigmento sólido que se aplican directamente sobre el papel. Sin embargo, los crayones son mucho más duros que los pasteles o las brasas, y producen líneas nítidas y estrechas, en lugar del aspecto más manchado que les resulta familiar a los usuarios de pasteles.

Usando crayones Conté, un artista puede lograr sutiles variaciones de sombreado en dibujos claros y distintos.

También como los pasteles y los carbones, pueden manchar los dedos, y el arte producido con ellos generalmente se trata para evitar que el pigmento se borre.

Los papeles gruesos se suelen utilizar con los crayones Conté, ya que recogen mejor el pigmento que los papeles lisos o brillantes. También se utilizan para realizar bocetos sobre lienzo que luego se pintarán.

Los artistas también pueden usar uno como un lápiz de dibujo, si desean un color distinto o un nivel de dureza. Algunos artistas también pueden optar por utilizar papel de color para lograr un aspecto específico deseado.

El crayón Conté moderno es largo y cuadrado en sección transversal. A medida que se usa, el palo se erosiona lentamente y no debería requerir ningún afilado.

Los fabricantes también los ofrecen en diversos grados de dureza, lo que permite a los artistas usar los crayones para líneas más suaves y sombras más delicadas.

Se venden tanto individualmente como en cajas, y muchas tiendas de artículos de arte ofrecen una gran cantidad de crayones Conté negros, marrones y rojos individuales, ya que estos colores tienen una gran demanda.