Los ejercicios retóricos son formas de entrenamiento que se utilizan para preparar a los estudiantes para que apliquen de manera práctica las habilidades retóricas en oratoria, debate, persuasión, política u otros campos en los que la retórica puede ser útil. Estos ejercicios se han utilizado en una variedad de culturas desde el período clásico tardío de la historia, y sus variaciones todavía se utilizan en la educación moderna. Los ejercicios retóricos se han dividido tradicionalmente en dos categorías principales: progymnasmata y gymnasmata. Los progymnasmata son ejercicios destinados a familiarizarnos con las diversas facetas de la retórica al incitar al alumno a preparar composiciones sobre diversos temas. Los gymnasmata son discursos de práctica que brindan a los estudiantes la oportunidad de practicar entregando oraciones organizadas sobre diversos temas al público.

Un niño dando un discurso.

Los progymnasmata se componen de una variedad de diferentes categorías de ejercicios retóricos escritos a través de los cuales se espera que trabajen los estudiantes. Estos ejercicios retóricos incluyen la composición de narrativas, refutaciones, comparaciones, personificaciones y varios otros tipos de composiciones. Tradicionalmente, hay 14 progymnasmata diferentes que tienen la intención de dar una visión general amplia de los diferentes aspectos de la retórica, pero diferentes escuelas retóricas optarán por utilizar diferentes números de ejercicios. Idealmente, tales ejercicios deberían dar a los estudiantes de retórica la confianza, el conocimiento y la experiencia para utilizar los diferentes métodos de discurso practicados en sus escritos de práctica y, más tarde, en el trabajo retórico práctico.

Las habilidades retóricas son útiles en un debate.

Gymnasmata, o discursos de práctica, son ejercicios retóricos que preparan a los estudiantes para el proceso a menudo dinámico de pronunciar discursos a una audiencia. La elaboración de una composición es muy diferente a la de dar un discurso a una audiencia en vivo. Los ejercicios de gymnasmata permiten a los estudiantes practicar los diversos elementos de la retórica que van más allá de la composición básica, como el lenguaje corporal y el tono. Estos ejercicios retóricos también pueden brindar a los estudiantes la oportunidad de responder dinámicamente a la oposición y participar en debates. Estas situaciones requieren que el estudiante sea capaz de pensar rápidamente, a menudo sin acceso a notas u otros recursos, para responder a los desafíos retóricos.

Un curso eficaz de ejercicios retóricos debe equipar al estudiante de retórica con las habilidades necesarias para hablar clara y persuasivamente sobre casi cualquier tema. Los retóricos son, de hecho, a veces criticados por colocar la habilidad en la persuasión por encima de la consideración seria de los temas que se discuten. Muchos ejercicios retóricos requieren que los estudiantes discutan ambos lados de un tema dado independientemente de sus convicciones personales. Esto prepara a los estudiantes para argumentar los temas asignados en debates formales y los impulsa a examinar de cerca ambas posiciones de un tema antes de pronunciar un discurso serio sobre él.