El carbón vegetal se usa a menudo para proporcionar calor en un ahumador.

Los ahumadores de barbacoa son parrillas que han sido especialmente modificadas o diseñadas para ahumar la comida en el interior y al mismo tiempo controlar y aislar el calor para evitar que la comida se cocine a la parrilla en lugar de ahumarla. Hay dos tipos principales de ahumadores de barbacoa, el ahumador compensado y el ahumador vertical. Un ahumador vertical es una unidad alta en la que la comida se apila sobre la fuente de calor para que el humo pase naturalmente hacia arriba y a través de ella. Un ahumador compensado suele ser un cilindro ancho con un pequeño compartimento al lado donde se crea el humo y luego se canaliza a la cámara principal, pasando sobre la carne antes de salir por una chimenea. Todos los ahumadores de barbacoa tienen una fuente de calor que utiliza algún tipo de combustible que calienta la madera o astillas de madera. para crear el humo, aunque un fumador verdaderamente auténtico es un ahumador compensado que utiliza madera dura cuidadosamente preparada para crear humo.

Los ahumadores de barbacoa pueden darle a la carne un sabor más potente que usar una parrilla tradicional.

Los diferentes diseños de ahumadores de barbacoa intentan hacer que el proceso de ahumado de alimentos sea fácil, predecible y, a veces, portátil. El elemento principal necesario para fumar con éxito es una forma de generar humo. Esto se puede lograr proporcionando un elemento calefactor que utilice un combustible como carbón , gas o electricidad para calentar una caja llena de madera. Es importante permitir que la madera humee sin que se prenda fuego, lo que se logra mediante una cuidadosa gestión del calor. Los ahumadores compensados ??se pueden usar solo con madera dura, pero esto requiere una buena cantidad de experiencia y una atención casi constante a la barbacoa.

El uso de ahumadores verticales es generalmente un proceso más sencillo que el de los ahumadores de barbacoa compensados. La fuente de calor en la parte inferior del ahumador calienta la madera para crear humo y también suele calentar una olla con agua para ayudar a disipar el calor directo y mantener el aire húmedo en el área de cocción. Los ahumadores verticales son generalmente más compactos que otros tipos y, a veces, pueden ser demasiado pequeños para acomodar grandes cortes de carne.

Los ahumadores de barbacoa compensados ??generan humo en un pequeño compartimento que está separado de la cámara de cocción. Esto significa que hay muy pocas posibilidades de que el calor indirecto que crea el humo cocine demasiado la comida. También permite ahumar en frío los alimentos. Un ahumador de compensación puede requerir más madera y combustible que un ahumador vertical debido al tamaño y al espacio alrededor de la comida por donde debe pasar el humo. Estos ahumadores son capaces de cocinar alimentos durante mucho tiempo a fuego muy lento.

Hay algunas versiones alternativas de ahumadores de barbacoa que se pueden usar en parrillas regulares. Una opción económica es un tipo de canasta de metal cubierta que se puede colocar dentro de una parrilla estándar con tapa. La llama de la parrilla calienta la sartén, que contiene astillas de madera. Luego, las astillas emiten humo que llena la parrilla, aunque esta versión puede requerir más madera que un ahumador dedicado.