Los logogramas son símbolos utilizados en el lenguaje de escritura que representan una palabra completa o morfema , una unidad significativa del habla. Ejemplos de logogramas en inglés son números y símbolos como # ( libra o número) y% ( porcentaje ). Muchos de los primeros sistemas de escritura del mundo, como los jeroglíficos del Antiguo Egipto, usaban logogramas. Los logogramas tienen un historial de uso en todo el mundo, desde Asia y Oriente Medio hasta África y América. Si bien muchos sistemas de escritura modernos usan logogramas hasta cierto punto, en la actualidad no se usan sistemas de escritura puramente logogramáticos.

Mujer sosteniendo un libro

Los logogramas se caracterizan por no tener relación con la pronunciación de la palabra que representan; no se pueden pronunciar, como pueden ser las palabras escritas con un alfabeto. Por esta razón, se pueden utilizar los mismos logogramas en muchos idiomas, como es el caso de los números utilizados en inglés. Los logogramas son a veces pictogramas , relacionados visualmente con la palabra o morfema que representan, y a veces ideogramas , que representan ideas más abstractas.

A medida que evolucionan los sistemas de escritura logogramática, los logogramas a menudo se reducen o estilizan tanto que su significado ya no es inmediatamente obvio por su apariencia. Este es el caso de sistemas de escritura como el cuneiforme y el chino. Incluso las letras romanas utilizadas para el inglés y la mayoría de los demás idiomas europeos se derivan de pictogramas antiguos que representan palabras de ejemplo que comienzan con cada letra.

Los sistemas de escritura logogramática también utilizan cada vez más elementos fonéticos a medida que evolucionan para manejar nuevas situaciones lingüísticas. Por ejemplo, muchos sistemas logogramáticos del mundo antiguo, como los glifos mayas y aztecas, usaban símbolos fonéticos para complementar los logogramas cuando los logogramas en sí mismos no eran suficientes para expresarse. De hecho, un sistema de escritura debe tener un componente fonético para ser completo; la expresión completa simplemente no es posible de otra manera. Esta última situación fue el caso del antiguo sistema de escritura náhuatl, que servía más como un esbozo de un texto que como un registro de palabras específicas; diferentes personas que lean el mismo texto azteca antiguo en voz alta podrían, en teoría, usar palabras muy diferentes. Los sistemas de escritura logogramática completos pueden usar logogramas para representar fonemas (sonidos),