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puntero láser se inventó originalmente como una herramienta útil para que los conferenciantes u oradores centraran la atención en una parte particular de una pantalla o pizarra. Sin embargo, desde principios de la década de 1990, se han vuelto extremadamente baratos y ahora se compran principalmente por ser un artículo electrónico novedoso. La mayoría usa un diodo láser rojo de longitud de onda de 630 nm y, por lo general, genera alrededor de 5 mW (milivatios) de potencia, lo que los convierte en dispositivos láser de Clase IIIa, lo que significa que son seguros para el uso del consumidor.

Un puntero láser se parece a un bolígrafo.

Los punteros láser verdes tienen una longitud de onda de 532 nm y son aproximadamente 50 veces más fuertes que los rojos. Se pueden ver en el aire, mientras que los láseres rojos generalmente no lo son, con un alcance muy largo de hasta 1,5 millas (aproximadamente 2,5 km) en la oscuridad intensa.  Sin embargo, los láseres verdes son más caros que los rojos. También se están desarrollando láseres azules de longitud de onda más corta.

Un pequeño puntero láser en un mosquetón.

Los punteros láser tienen típicamente alrededor de 0,04 pulgadas (1 mm) de ancho en su fuente. Algunos producen luz en una longitud de onda más alta que el espectro visible, que luego se filtra a través de un duplicador de frecuencia para producir luz visible.

La luz producida por un punto láser está dentro del rango de luz visible del espectro electromagnético.

Los punteros láser se utilizan como juguetes para gatos, miras para armas de fuego, herramientas para experimentos ópticos, para jugar y para presentaciones. Se han utilizado con frecuencia para hacer bromas, algunas de ellas peligrosas. Cuando brillan en los ojos, pueden dañar temporalmente la visión, hacer que la persona vea manchas y, en casos raros, incluso dañar la retina. Algunas personas las han iluminado a los ojos de los pilotos de aviones, camioneros, músicos y otros que aparecen en el escenario, causando problemas con su visión. Por esta razón, las agencias de salud han emitido fuertes advertencias contra el uso de punteros láser con fines maliciosos, y estos dispositivos a menudo están prohibidos en las salas de conciertos y eventos deportivos. Es ilegal apuntar con un puntero láser a un oficial de policía, por ejemplo.

Los aficionados han utilizado con éxito punteros económicos, junto con algunos otros dispositivos, para producir hologramas de alta calidad. También se han utilizado para cegar cámaras de seguridad. Algunas naciones han trabajado con punteros láser con superpoderes como armas antipersonal, pero una resolución de la ONU adoptada en 1996 prohíbe su uso en la guerra. Estos láseres, no siempre por encima del umbral cegador, a menudo se denominan “deslumbrantes”.

Los punteros láser pueden ser una herramienta útil para los profesores que enseñan en una gran sala de conferencias.